Apurahan ansiosta: Uutta näkökulmaa lasten mielenterveysongelmiin

Sara Sammallahdelle lähtö ulkomaille oli uran kannalta merkittävä juttu. Tutkijanpaikka hollantilais-amerikkalaisessa tutkimusryhmässä tuli mahdolliseksi, kun Orionin Tutkimussäätiö myönsi hänelle 50 000 euron apurahan. Sammallahti tutkii äitien raskaudenaikaisen hyvinvoinnin vaikutusta sikiön aivoihin.

Naisten- ja lastentauteja, lastenpsykiatriaa, radiologiaa ja aikuispsykiatriaa. Tätä monipuolisempaa tutkimusaineistoa psykologiaa opiskellut, lastentaudeista väitellyt Sara Sammallahti tuskin olisi saattanut toivoa.

Sammallahtea kiinnostaa äitien raskaudenaikainen hyvinvointi ja sen vaikutus sikiön aivoihin.

”Niinpä oli todella erikoislaatuista aloittaa helmikuussa post-doc-tutkijana tässä hollantilais-yhdysvaltalaisessa epidemiologisessa tutkimuksessa, jossa on mahdollista selvittää aihetta aivan uudenlaisesta näkövinkkelistä: tuhansien lasten aivokuvantamisdatalla, aina sikiöajasta teini-ikään saakka.”

Odottavan äidin mielenterveyden vaikutusta sikiön aivojenkehitykselle ei tähän saakka ole kunnolla tutkittu. Sammallahden mielestä tutkimusalue on tärkeä.

”Tiedämme, miten iso ongelma mielenterveyden häiriöt yhteiskunnassamme ovat – ja toisaalta ymmärrämme, miten herkkä vaihe sikiönkehitys on aivoille. Aivojen sikiönaikainen kehitys ei tapahdu tyhjiössä, vaan kohtu on oma ympäristönsä. Siihen taas vaikuttaa ratkaisevasti äidin raskaudenaikainen hyvinvointi.”

Aineisto innostaa ja motivoi

Sammallahti kuuluu Rotterdamin Erasmus Medical Centerin ja Harvardin yliopiston tutkijaryhmään, joka selvittää äidin raskaudenaikaisen mielenterveyden suhdetta syntyvän lapsen kognitiivisiin kykyihin ja edelleen mielenterveyteen. Tutkijoiden käytettävissä on lähes 10 000 odottavan äidin seuranta-aineisto sekä lasten aivoista otetut MRI-kuvat.

”Minulle tässä tutkimuksessa uutta ja mielenkiintoisinta on nimenomaan aivokuvantaminen. Omaa tutkimussarkaani on tarkastella kuvantamisaineistoa psykologisilla menetelmillä: tutkia syntyneiden lasten mielenterveyttä, älykkyyttä ja toiminnanohjausta. Todella huippua!”

Jos Sammallahti saisi jotakin toivoa, niin hän panostaisi äidin ja perheen raskaudenaikaiseen hyvinvointiin Suomessa nykyistä vieläkin enemmän. Minimaalinen äiti- ja lapsikuolleisuus sekä erinomaiset neuvolapalvelut ovat tutkijan mukaan hieno asia, mutta äidin mielenterveyteen ja henkiseen jaksamiseen voisi satsata vielä lisää.

”Uskon, että sitä kautta voisimme vähentää yhteiskunnalle kalliiksi käyviä lasten mielenterveyshaittoja sekä esimerkiksi tarkkaavuuden ja muiden kognitiivisten kykyjen ongelmia. Tarttuminen odottavan äidin ongelmiin on varhaisinta ehkäisyä lasten ongelmiin.”

Kahden yliopiston välillä

Sammallahti jatkaa näillä näkymin tämän tutkimuksen parissa vielä vuoden 2020 loppuun saakka. Käytännössä se merkitsee lentämistä Bostonin ja Rotterdamin välillä.

”Post-doc-tutkijana tämä on urani kannalta erittäin merkittävä juttu, sillä minun on näytettävä muille, että osaan työskennellä itsenäisesti ulkomailla. Ja onhan tämä ainutlaatuista ja tosi opettavaista: ei tällaista ryhmää ja aineistoa Suomessa ole.”

Sammallahti sai Orionin Tutkimussäätiöltä vuonna 2018 suuremman eli 50 000 euron apurahan tutkijantyöhön ulkomailla. Se merkitsi hänelle mahdollisuutta pudottautua kliinisestä lääkärintyöstä täysipäiväiseksi tutkijaksi.

”Ilman Orionin rahoitusta en olisi voinut uneksiakaan lähteväni tutkijaksi – ja vieläpä ryhmään, joka vaatii asumista ja työskentelyä kahdella eri mantereella.”

Hän kertoo käyttävänsä saamansa apurahan palkan tavoin: muuttokuluihin, ulkomaisten terveysvakuutusten hankintaan ja ylipäätään arjen tavallisten kulujen kattamiseen.

”On arvokasta, että on yksityisiä tahoja, jotka tukevat näin isosti nuorta tutkijaa. Tällaiset apurahat tekevät tutkimustyön mahdolliseksi.”

Tätä Sara Sammallahti tutkii Rotterdamissa ja Bostonissa:

  • Sammallahti sai 50 000 euron apurahan Orionin Tutkimussäätiöltä vuodelle 2019 väitöksenjälkeiseen tutkimustyöhön ulkomailla.
  • Sammallahti työskentelee seuraavat puolitoista vuotta Rotterdamin Erasmus Medical Centerin sekä Harvardin yliopiston TH Chan School of Public Health’in tutkimusryhmässä, professori Tiemeierin alaisuudessa.
  • Kyseessä on neurotiedettä, psykiatriaa ja epidemiologiaa yhdistävä tutkimus, jossa tarkastellaan uudesta näkökulmasta sikiöaikaisten altisteiden vaikutusta aivojen kehitykseen ja mielenterveyteen.
  • Tutkimuksen tavoitteena on ymmärtää sikiön aivojenkehitykseen vaikuttavia varhaisia mekanismeja, jotka johtavat mielenterveyden häiriöiden puhkeamiseen. Toisaalta tavoitteena on tutkimuksen avulla löytää uusia keinoja ehkäistä syntyvien lasten mielenterveysongelmia.

 

Teksti ja kuva: Essi Kähkönen

13.8.2019